“望梅止渴”是大家熟悉的一个成语,它出典于三国时期的一个小故事,在《三国演义》第二十一回中也有叙述。一次,曹操和刘备同来到后园的小亭对饮,曹操说:”适见枝头梅子青青,忽感去年征张绣时,道上缺水,将士皆渴,吾心生一计,以鞭虚指曰:’前有梅林’,军士闻之口皆生唾,由是不渴。今见此梅,不可不赏。”于是二人对坐,开怀畅饮,论起天下英雄来。

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从此,”望梅止渴”一语,遂千年流传。现在此成语,常用来比喻人们不现实的想法,用空想来自我安慰。然而,从生理学角度来看,”望梅止渴”却并非无稽之谈。”望梅”确实能够”止渴”,是人类高级神经系统活动的一种反应,是条件反射的结果。直到二十世纪,俄国生理学家巴甫洛夫才阐明了它的道理。通过”望梅止渴”巧计足见三国时期的曹操是个很有学问的政治家、军事家。

望梅止渴的生理学道理还要从人体的”非条件反射”讲起。我们平常用耳、目、口、鼻、舌和皮肤来感觉声音、景象、气味、滋味、冷热、痛痒。这些感觉器官,一旦受到刺激,就会在身体的某些部份引起反应。比如,在黑暗中不提防踩着一只猫,猫猛然叫了起来,你会吓一大跳,马上把脚缩回来;你的手不慎触到一杯滚烫的开水,你一定也会马上把手缩回来。这种突如其来的反应,是人和动物保护自己的一种本能,往往没有通过大脑,只要靠脊髓工作就行了。这在生理学上叫”非条件反射”。